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[导读]如果说,“嵌入式”是2001年电子工程师谈论得最多的词之一,2002年谈论得最多的一个词就是“ARM”。究竟什么是ARM呢,他是英国一家电子公司的名字,全名的意思是Advanced RISC Machine。该公司成立于1990年11月,是苹果电脑,Acorn电脑集团和VLSI Technology的合资企业。

(原发于2002年11月14日)

如果说,“嵌入式”是2001年电子工程师谈论得最多的词之一,2002年谈论得最多的一个词就是“ARM”。究竟什么是ARM呢,他是英国一家电子公司的名字,全名的意思是Advanced RISC Machine。该公司成立于1990年11月,是苹果电脑,Acorn电脑集团和VLSI Technology的合资企业。Acorn曾推出世界上首个商用单芯片RISC处理器,而苹果电脑当时希望将RISC技术应用于自身系统,ARM微处理器新标准因此应运而生。

80年代末90年代初半导体行业产业链刚刚出现分工,台积电,联电等半导体代工厂正悄悄崛起,美国硅谷中的一些fabless公司也如雨后春笋一样涌现出来,所谓的fabless公司自己设计芯片,但是生产过程则包给台积电等代工厂生产。而ARM更是为天下先,12年前首创了chipless的生产模式,即该公司既不生产芯片,也不设计芯片,而是设计出高效的IP内核,授权给半导体公司使用,半导体公司在ARM技术的基础上添加自己的设计并推出芯片产品,最后由OEM客户采用这些芯片来构建基于ARM技术的系统产品。这种方式有点象通信行业的高通和半导体行业的RAMBUS,他们站在了半导体产业链上游的上游。12年前成立的ARM可能面临着很大风险,因为没有人知道这条路能不能行得通,但是现在的事实已经证明,ARM走了一条没人走过,却是正确的道路。,作为附加产品,他还让中国的行业人士从这个窗口认识到了英国的电子公司,ARM的成功带动了英国的chipless公司的发展。

在上个月举办的2002年国际通信设备与技术展上,本站记者采访了ARM公司中国总裁谭军博士。谭军有点自嘲的说,因为ARM的产品是IP Core,没有任何物理意义上的硬件或者软件实体,所以只能在中国注册成为“咨询”公司,尽管咨询只是其业务中很小的一块。ARM的核心业务是销售芯片核心技术IP,目前全球有103家巨型IT公司在采用ARM技术,20家最大的半导体厂商中有19家是ARM的用户,包括德州仪器,意法半导体,Philips, Intel等。20大巨头中唯一没有购买ARM授权的是Intel的老对头AMD,因为Intel便携式处理器采用的是StrongARM,而AMD则收购了Alchemy公司与之抗衡,采用的是MIPS结构。

微处理器核是ARM技术的重中之中,目前面向市场的有ARM7, ARM9, ARM9E-S,StrongARM和ARM10系列。谭军介绍说,ARM专利技术收入主要来自两个方面,一个是专利授权费用,客户如果采用ARM专利时一次性付给ARM的费用; 另一部分是按照一定比例收取客户产品的专利使用费,即客户每卖出一片芯片,就收取同等比例的费用。这两项收入占公司总收入的70%。目前在中国已经有中兴通讯,中芯国际和上海华虹购买了ARM的内核授权,生产自己的芯片。记者提到,目前中国自己的芯片制造商为数尚不多,谭军认为中国自己的大规模集成电路工业还刚刚起步,主要瓶颈是生产能力不到位,但是对于将来的发展还是充满了乐观的信心。ARM中国方面的业务的其它重点还在于对芯片设计公司(fables)的支持,开展大学计划等。另外ARM还授权科汇宏盛(Impact)和北京旋极为开发工具的授权分销商,谭军透露,开发工具销售的情况非常理想,2002年的销售额增长在三位数(100%)以上。

谭军表示,在电子行业中,最终流入市场并获得收益的一定是元器件、系统或者设备这样的有形产品,所以象知识产权这样看不见摸不着的产品一定要借助实体产品才能获得收益。半导体制造商是ARM最重要的合作伙伴,在实时操作系统方面,该公司也有不少于50家合作伙伴,其中既有Microsoft, WindRiver, Sun这样的国际级公司,也包括科银京城,中科红旗等中国本土公司。

一般来说,ARM的合作伙伴分为三种:

1. EDA伙伴计划,融合了ARM在线系统设计、可重复使用IP生成和IP模型等方面的专长与领先EDA工具厂商的专业特长,开发SoC产品。

2. ARM技术共享计划,为ARM与外部设计服务公司合作关系的扩展和规范化结果,现在已经有2900多工程师成员。

3. 制造商计划,使新兴市场的OEM能分享ARM处理器技术,用于设计和制造先进的SoC解决方案。

当谈到很多工程师在网上表示,想学习ARM应用技术,只是苦于不知入门和提高水平时,谭军介绍ARM已经北航出版社和清华出版蛇出版了几本关于ARM技术方面的书籍,并且还会陆续出版更多,质量更高的书。同时ARM中国还计划授权各合作伙伴,开办ARM技术培训班,并为合作伙伴的老师提供培训,另一方面,也将和国内大学开展大学合作计划,加大ARM技术推广和普及的力度,帮助中国的电子工程师迅速和国际接轨,并掌握最新的电子设计技术。

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